Distrito de Patna, Bihar, India. © Fundación Bill y Melinda Gates / Prashant Panjiar

La desnutrición es un ultraje

Como alguien que ha trabajado en temas de nutrición global durante más de 30 años, las personas a menudo me preguntan qué pueden hacer. Mi respuesta es siempre la misma: indignarse y canalizar su indignación a la acción.

Como nutricionista, la indignación es un sentimiento con el que me he familiarizado demasiado. Un ejemplo de cuando sentí indignación fue hace dos años cuando conocí a dos chicas jóvenes, Shanvi y Mishty, que vivían cruzadas en una aldea en Uttar Pradesh, India. A los cinco años, Shanvi era apenas más alta que su vecina, Mishty, que solo tenía 28 meses.

Siendo tan pequeña y delgada para su edad, Shanvi sufría retraso en el crecimiento, un problema que afecta a 48 millones de niños indios. Pero los efectos del retraso del crecimiento se extienden más allá de la altura de un niño. El retraso del crecimiento amenaza el desarrollo cognitivo y la capacidad de los niños para combatir enfermedades comunes, como la diarrea y la neumonía. En comparación con Mishty, era más probable que Shanvi tuviera dificultades en la escuela y ganara menos ingresos como adulto.

Shanvi, de 5 años (izquierda) y Mishty, de 28 meses (derecha), India. Crédito de la foto: Austin Meyer

Que cualquier niño pueda sufrir un retraso en el crecimiento físico y mental es un escándalo: nuestra incapacidad de proporcionarles a los niños la nutrición adecuada los pone en desventaja por el resto de sus vidas. Como ha dicho el presidente del Banco Mundial, Jim Kim, una nutrición deficiente en las primeras etapas de la vida significa: "la desigualdad está en los cerebros de los niños".

Saber que la situación de Shanvi era evitable se convirtió en mi próxima fuente de indignación.

A la madre de Mishty le habían aconsejado que fuera a una clínica de salud cuando estaba embarazada, donde recibió atención prenatal y aprendió sobre la importancia de la lactancia materna, comenzando dentro de la primera hora del nacimiento de Mishty y exclusivamente hasta que tenía seis meses. La madre de Shanvi, por otro lado, no recibió ninguno de estos consejos. Ella no era consciente de la importancia crítica de los suplementos prenatales. Adoptó la práctica local de iniciar la lactancia materna cuando Shanvi tenía 10 días en lugar de nacer, y la amamantó de forma irregular hasta su primer cumpleaños.

Si la madre de Shanvi hubiera tenido acceso al mismo apoyo que la madre de Mishty, un paquete de servicios que cuesta alrededor de $ 10 al año, hay una buena probabilidad de que la vida de Shanvi hubiera resultado dramáticamente diferente.

Estaré pensando en Shanvi este fin de semana cuando me dirijo a la Cumbre Global de Nutrición en Milán. Los salones de Milán pueden parecer lejanos a las aldeas de Uttar Pradesh, pero la razón por la que nos encontramos es porque las circunstancias de Shanvi no son únicas: la desnutrición aún causa casi la mitad de todas las muertes infantiles y causa daños irreversibles a 155 millones de niños más que sufren retraso en el crecimiento.

Milán es donde este ultraje necesita traducirse en acción. A lo largo de mi carrera, he visto un gran escándalo que alimenta la determinación necesaria para impulsar un cambio increíble. Pienso en los líderes que conocí en Níger a fines de la década de 1990, un país que a menudo aparece en las noticias por la sequía y las crisis alimentarias. Impulsados ​​por la indignación pura ante el número obsceno de niños nigerinos cuyas vidas estaban amenazadas por la desnutrición, los funcionarios nigerinos convirtieron a Níger en el primer país del África subsahariana en garantizar dos dosis anuales de vitamina A. Esto no fue suficiente para poner fin a la crisis de Níger, pero fue una acción concreta y tangible para hacer una abolladura considerable en ella.

Región de Dosso, Níger. © Gates Archive / Sam Phelps

En este tipo de programas específicos nos centraremos en Milán la próxima semana. Tuve la suerte de conocer a un puñado de líderes nacionales que lideran estos programas. Gente como Abdoulaye Ka, coordinador nacional de la Unidad de Lucha contra la Desnutrición de Senegal, y Bertine Ouaro, directora de nutrición del Ministerio de Salud de Burkina Faso. Abadoulaye ayudó a reducir el retraso del crecimiento del 33% al 19% en los últimos 20 años y convirtió a Senegal en un bastión del éxito en una región que enfrenta algunas de las peores tasas de desnutrición del mundo; y Bertine está trabajando para hacer lo mismo en Burkina Faso hoy.

Cuando pienso en Abadoulaye y Bertine, pienso en ellos como el ejército más efectivo del mundo, pero sin armas. Están en primera línea con sus mapas de batalla, listos para luchar por el futuro de sus países y por niños como Shanvi, pero con pocos o ningún recurso para hacer el trabajo.

Muchas veces, eso se debe a que las personas que sostienen los cordones de los bolsos aún no han sentido esa indignación.

Una súplica a mis colegas que se dirigen a Milán esta semana: cuando escuchen a líderes locales como Abadaloye y Bertine hablar prácticamente sobre los programas que esperan implementar y los objetivos que han establecido para sus países, sepan que detrás de ese pragmatismo enfocado, se alimentan por indignación Y puedo decirles de primera mano que es un ultraje increíblemente poderoso, ya que es impulsado por encontrarse con niños como Shanvi todos los días.

Canalizar su indignación y luego comprometerse a la acción. Juntos, podemos ser el ejército más poderoso del mundo.