De lo antiguo a la herencia: la historia del frijol humilde

Del mismo modo agradable de ver y de saborear, las alubias tienen un pasado largo y colorido.

foto © nan fischer 2016

Al vivir en el desierto del suroeste, me complace cultivar y comer cultivares de frijoles que los pueblos indígenas locales han consumido durante miles de años, mucho más que la mayoría de las reliquias. "Anasazi", "Four Corners Gold" y "Taos Red" son algunos de los frijoles con raíces venerables que adornan mi plato.

Los humanos han domesticado frijoles en varias ocasiones en varias regiones. Durante milenios, los productores han elegido semillas grandes, hábito de crecimiento espeso, color (¡los frijoles son muy coloridos!), Resistencia a las condiciones locales de crecimiento, resistencia a enfermedades, facilidad de cocción y buen sabor. Hagamos un viaje en el tiempo para aprender más sobre la colorida historia de los frijoles.

Historia temprana

Se han encontrado frijoles cultivados en las tumbas de los antiguos griegos y egipcios. Los frijoles fava domesticados (Vicia faba) se encontraron en lo que ahora es el norte de Israel y dataron con carbono hace unos 10.000 años. Las favas (no un verdadero frijol, sino una leguminosa) fueron un elemento básico de la dieta mediterránea y se cultivaron ampliamente, incluso antes de los granos. Los garbanzos (Cicer arietinum) y las lentejas (Lens culinaris) también eran cultivos comunes en el mundo antiguo. A través de los viajes y el comercio, estos frijoles se extendieron gradualmente a la India, el norte de África, España y el resto de Europa.

El frijol común (Phaseolus vulgaris) es originario de las Américas, donde fue un elemento básico de los pueblos indígenas de Mesoamérica y los Andes. Esta planta enredadera con vainas retorcidas y semillas pequeñas es la madre de casi todos los frijoles modernos (habichuelas, frijoles de sopa, frijoles secos y conchas) y todavía se puede encontrar en forma silvestre en algunas partes de México.

El cultivar más antiguo del frijol común se encontró en Perú y data de hace unos 8,000 años. También se han domesticado otros tres tipos de frijoles en el género Phaseolus: frijoles lima (P. lunatus) probablemente domesticados cerca de Lima, Perú, hace unos 5,300 años; judías verdes (P. coccineus) en México hace 2.200 años; y frijoles tepary (P. acutifolius). Según Native Seeds / SEARCH, el frijol tepary se ha cultivado durante aproximadamente 5,000 años en el desierto de Sonora en el noroeste de México y el suroeste de los Estados Unidos, donde todavía es un alimento básico.

Hasta finales de los años 1200, el pueblo anasazi habitaba el sudoeste de los EE. UU., Donde cultivaban un frijol blanco y granate. Las plantas de frijol silvestre se encontraron creciendo alrededor de las ruinas de la civilización a principios del siglo XX. Desde entonces, los frijoles se han cultivado y guardado y ahora están disponibles comercialmente como frijoles "Anasazi".

Legumbres en movimiento

A través de un complejo sistema de rutas comerciales y centros comerciales, los frijoles migraron al resto de América del Norte junto con otros suministros, como conchas, pieles de animales y piedras para la fabricación de herramientas. Después de generaciones de selección y cultivo, cada tribu tenía su propio frijol adaptado localmente para alimentos, semillas, regalos y comercio.

El frijol común ha migrado alrededor del mundo durante miles de años, desde las Américas hasta Europa y de regreso con exploradores e inmigrantes europeos. Cuando los exploradores europeos llegaron a las Américas, las tribus les presentaron la técnica de plantación complementaria conocida como las Tres Hermanas. El maíz, los frijoles y la calabaza se cultivaron juntos porque, después de cientos de años de experimentación, los indígenas descubrieron que eran más productivos cuando se plantaban juntos que cuando se plantaban por separado. Cuando los exploradores regresaron a Europa, se llevaron semillas de los cultivos que habían encontrado. Hasta este punto, los europeos solo habían conocido la haba. Durante los siguientes siglos, los frijoles se extendieron por Europa a través del comercio y la migración.

Los colonos europeos cambiaron el nombre de los cultivares de frijol y los devolvieron a América del Norte. Por ejemplo, el frijol 'Mayflower' de hoy puede haber aparecido en el Mayflower en 1620 para convertirse en un alimento básico en Carolina del Norte y del Sur, pero para empezar probablemente se originó en su "nueva" ubicación.

Los frijoles "Sopa Hutterita" llegaron a los Estados Unidos desde Rusia a través de Austria en la década de 1870 con los Hutteritas, un grupo cristiano pacifista y comunitario que emigró para escapar de la persecución religiosa. Se establecieron en el medio oeste superior y Canadá.

Los inmigrantes que llevaban semillas de Europa las cultivaron, haciendo selecciones adaptadas al clima local, y transmitieron las semillas como reliquias familiares. Las empresas de semillas recogieron algunos cultivares para su desarrollo y venta. El frijol polo "Kentucky Wonder", por ejemplo, es uno de los frijoles más populares que se cultivan hoy en día. Originalmente tenía el nombre "Texas Pole", que se cambió a "Old Homestead" alrededor de 1864. Los catálogos de semillas lo presentaron como "Kentucky Wonder" en 1877.

Los frijoles "bolita" han sido parte de la dieta del norte de Nuevo México durante siglos. No está claro si estos frijoles fueron traídos de España, o si los españoles los recogieron mientras se dirigían al norte a través de México. Los frijoles blancos vinieron de Italia, los frijoles flageolet de Francia, y la lista continúa. Todos estos ancestros de los frijoles de la herencia se originaron en las Américas.

Regalos de frijoles

Los colonos blancos a veces reciben frijoles de los pueblos nativos, y algunas de las historias que se han transmitido con estas reliquias son tan coloridas como los frijoles.

Frijoles Kickapoo - foto © nan fischer 2016

Mi amigo, Lee Bentley, me dio algunos frijoles secos que él llama "frijoles Kickapoo". Según la historia familiar, los antepasados ​​de Lee compraron una extensión de tierra en Illinois en 1830. Era demasiado tarde en el año para construir una casa, por lo que erigió una gran carpa para refugiarse. Lo que siguió fue uno de los peores inviernos que el Medio Oeste había visto en años. El ganado murió y la familia se estaba quedando sin comida. Estaban seguros de que morirían, hasta que los cazadores de Kickapoo los descubrieran. Los cazadores volvieron a su aldea y regresaron con suficientes granos moteados para que la familia de Lee los comiera durante el resto del invierno y sembraran la primavera siguiente. La familia de Lee ha crecido lo que llaman frijoles Kickapoo durante casi 200 años.

El "Gran Norte" es otro grano que puede haber sido transferido directamente de los pueblos indígenas a los nuevos colonos. La historia cuenta que Oscar H. Will, un hombre de semillas de Dakota del Norte (y bisabuelo del Editor en Jefe de Heirloom Gardener) recibió una bolsa de frijoles mixtos de Son of Star, un amigo de Hidatsa. Will escogió los pequeños blancos y los desarrolló durante una docena de años antes de introducirlos en su catálogo con el nombre "Great Northern".

Cuando vivía en New Hampshire, 'Jacob’s Cattle' era un cultivar popular asociado con Nueva Inglaterra, pero en realidad es una herencia de la Isla del Príncipe Eduardo, Canadá. Según Slow Food USA, los frijoles fueron un regalo de la tribu Passamaquoddy para celebrar el nacimiento del hijo de un colono en Lubec, Maine.

Las cepas antiguas se renombran con frecuencia a medida que cambian de manos. Un amigo mío, un representante de ventas de Adobe Milling, me dio unos hermosos y grandes frijoles blancos para que crecieran. Los llamó Lif Mortgage Lifter ’, que es un nombre familiar para un tomate tradicional. Busqué en línea y descubrí que "Mortgage Lifter" también se conoce como "Aztec Runner" y "Bordal".

Aunque no siempre sabemos los orígenes exactos de los frijoles que cultivamos y comemos hoy en día, aún podemos honrar el viaje del frijol desde una planta silvestre hasta el alimento popular y saludable que es. Preservemos la cultura y la biodiversidad al continuar compartiendo semillas y sus historias.

foto © nan fischer 2015

Esta es la primera de una serie de cuatro partes sobre la historia de las Tres Hermanas: maíz, frijoles y calabaza. Lee los otros aquí:

Este artículo fue publicado originalmente en la edición de primavera de 2017 de la revista Heirloom Gardener.